¿Qué es ISO?

En película fotografía tradicional el ISO (o ASA) fue la indicación de cuán sensible es una película frente a la luz. Se mide en cifras (que probablemente habrás visto en los carretes de películas – 100, 200, 400, 800, etc.). Cuanto menor es este número, menor es la sensibilidad de la película y las fotos que hagamos tendrán un grano más fino.

En Fotografía Digital el ISO mide la sensibilidad del sensor de imagen. Se aplican los mismos principios que en la fotografía tradicional de película, cuanto más bajo es el número, menor sensibilidad del sensor a la luz y más fino es el grano que produce.

Con la película convencional era necesario cambiar el carrete para utilizar un ISO diferente. Sin embargo con las cámaras digitales actuales, tenemos la ventaja de controlar el ISO de nuestras fotos en cada disparo.

El acrónimo ISO se refiere a “International Organization for Standardization” (Organización Internacional de Normalización), un órgano gubernamental con sede en Europa que proporciona normativas para una amplia variedad de temas entre los que se encuentra la fotografía, con el estándar que fija los grados de sensibilidad de las películas. En el pasado se regia por la norma ASA o Asociación de Estándares Americanos (ahora suprimida y sustituida por la American National Standards Institute o ANSI), y se podían comprar películas de ASA 50, 100, 200, 400, 800 y 1600. Habían películas especiales que tenían mayor sensibilidad y otras específicas para infrarrojos. La escala ISO estándar es:

Escala de sensibilidad ISO
50 100 200 400 800 1600 3200 6400 12800 25600 51200 102400 204800

La variación del ISO en la cámara puede tener un efecto dramático en el resultado de la foto y junto con la velocidad de obturación y la abertura, forma parte del triángulo de exposición.

Cada desplazamiento a la derecha en la escala de sensibilidad ISO, su valor ISO se duplica y la cantidad de luz que se registrara el sensor de la cámara. Un ISO 400 tiene el doble de sensibilidad que el ISO 200 a una misma velocidad de obturación y de abertura. Como hemos dicho, casa salto hacia la derecha en la escala ISO supone doblar la sensibilidad, lo que equivale a un paso en exposición. Es decir, el ISO 400 es un paso más brillante que el ISO 200 y eso supone que necesitaremos la mitad de tiempo para obtener el mismo resultado en el sensor. Si usamos una abertura constante, entonces para cada paso que aumentemos el ISO, podemos reducir a la mitad la velocidad de obturación para obtener la misma exposición.

El rango de valores ISO disponibles dependerá de tu cámara. El valor ISO base que se utiliza cotidianamente porque reproduce el color con precisión y produce un nivel de ruido muy bajo, es el ISO 100. Los valores ISO más altos generalmente se utilizan en situaciones oscuras para conseguir velocidades de obturación más rápidas. Por ejemplo un evento deportivo en un estadio cerrado con poca luz donde quieres congelar la acción. Sin embargo, al aumentar el ISO produciremos imágenes con más ruido de fondo.

Ten en cuenta que a diferencia de la abertura diafragma y de la velocidad de obturación, los valores ISO siempre los encontraremos en tercios de paso y nunca irán en incrementos de medio paso. Es decir que la cámara solo te permitirá elegir valores ISO en una solo paso, o en incrementos de un tercio de paso.a luz que llega al sensor de la cámara. En el caso de la ISO, esto significa que la sensibilidad de la cámara a la luz se duplica con cada parada.

Ruido digital

Si has leído los artículos sobre la velocidad de obturación y el de la abertura, los otros parámetros del triángulo de exposición, sabrás que siempre hay un precio que pagar para conseguir más luz en la exposición. Con la abertura se reduce la profundidad de campo al abrir el diafragma para dejar pasar más luz. Con la velocidad de obturación, al aumentar el tiempo de exposición para dejar pasar más luz, es más difícil conseguir imágenes nítidas sobre todo de objetos en movimiento. La desventaja que produce el aumento del ISO al aumentar la sensibilidad del sensor de la cámara, es que las imágenes resultantes son más ruidosos (aumenta el grano). El ruido es casi imperceptible para los valores más bajos, por lo general entre 100 y 400, pero se incrementa hasta el punto donde puede empezar siendo inaceptable para la calidad de la imagen que se desea.

Mientras que los números ISO están estandarizados, la cantidad de ruido correspondiente a cada uno de ellos no lo esta. En la realidad esto supone que diferentes cámaras producen diferentes cantidades de ruido para los mismos ISO.  Hay diferentes razones para que esto ocurra y lo veremos más adelante en este artículo. Si tienes una cámara de bolsillo y otra cámara réflex, verás como producirán imágenes con diferentes cantidades de ruido a ISO 1000, aunque sus exposiciones serán las mismas para los mismos valores de abertura y velocidad de obturación.

Para entornos de iluminación muy brillante al aire libre, como la luz solar, será necesario un ajuste ISO bajo y, por tanto, obtendremos imágenes muy limpias y con poco ruido. Por el contrario en ambientes de poca iluminación, como en un bosque y/o bajo un cielo nublado, requerirá un ISO más alto que producirá imágenes más ruidosas. Si puedas utilizar un trípode porque el movimiento del sujeto te lo permite, podrás mantener un ISO bajo y aumentar la velocidad de obturación, manteniendo de esta forma el ruido de fondo bajo.

Cómo seleccionar el ISO

La selección del ISO es un factor clave para la exposición por lo que suele estar en un lugar destacado en todas las cámaras. En una cámara réflex digital por lo general lo encontraras en la pantalla LCD de la parte superior derecha de la cámara, así como en la parte inferior del visor de imagen. Si la cámara es de bolsillo o una cámara réflex digital con LiveView, entonces el valor ISO suele estar en algún punto alrededor de la imagen de la pantalla LCD principal. Si no lo encuentras, pulsa el botón “info” ciclicamente hasta que aparezca la información sobre la exposición.

Si bien siempre es preferible seleccionar manualmente el ISO, algunas personas prefieren que la cámara lo elija automáticamente. El ISO es tan importante para exposición de su imagen como la abertura y la velocidad de obturación, pero sin embargo no tiene un efecto tan perceptible en el aspecto de la imagen, sobre todo con cámaras réflex digitales y en buenas condiciones de iluminación. Si aún estas iniciándote en la exposición fotográfica, utilizando los modos de exposición de prioridad de obturación (Tv) y prioridad de abertura (Av), entonces puedes simplificar las cosas seleccionado el ISO en modo automático.

Incluso si has seleccionado el ISO en modo automático, debes ser consciente de la finalidad y el efecto que tiene en tus fotos. Las cámaras no siempre eligen la configuración ISO perfecta en modo automático por lo que incluso en este modo debes supervisarlo.

Cuando usar ISOs altos

El valor de sensibilidad ISO es parte del triángulo de exposición, afectando a la exposición de una imagen en la misma cuantía que la velocidad de obturación y que la abertura. Si aumentamos el ISO en un paso, vamos a tener que hacer un cambio de un paso en la abertura o en la velocidad de obturación para compensarlo. Un escenario común para usar un ISO alto es en escenarios de poca luz como suelen ser los interiores cuando no queremos utilizar flash, como en el caso de la imagen de la portada de este artículo donde aparece mi gata cálica Nala en una imagen a  ISO 3200. El objetivo es reducir el ISO tanto como podamos, siempre que consigamos una velocidad de obturación lo suficientemente rápida para obtener fotos nítidas. Sin embargo si aumentas el ISO, podrás aumentar la velocidad de obturación, manteniendo la misma exposición total. Un aumento del ISO en tres pasos te permitiría aumentar la velocidad de obturación en tres pasos. Así de fácil.

Otra razón para aumentar el ISO es obtener imágenes con una mayor profundidad de campo, como cuando hacemos una foto de un paisaje a mano. En este caso podríamos aumentar el ISO en unos pasos con el fin de poder utilizar una abertura menor y por consiguiente mayor profundidad de campo (DOF). Si aumentas el ISO en tres pasos, podrás aumentar el valor f en tres pasos, y seguirás manteniendo la misma exposición total.

En general, nos preocupa aumentar el ISO porque introducimos ruido en la imagen, pero nos encontraremos en muchas situaciones donde la exposición de la escena nos obliga a una abertura pequeña para conseguir la profundidad de campo mas adecuada, como en el caso del retrato. En este caso nos gustaría bajar el ISO. Al reducir el valor ISO en un número determinado de pasos, podrás abrir el diafragma en el mismo número de pasos y seguir manteniendo la misma exposición, obteniendo un DOF mayor gracias a un número f menor.

Carta ISO

Paisaje Deportes Astrofotografía Baja luz/Vela Crepúsculo/Fauna Nocturnas
ISO 50-200 ISO 200-6400 ISO 800-1600 ISO 3200-12800 ISO 12800+ ISO 51200+
ISO bajo produce la mejor calidad y usando trípode no hay que preocuparse por el movimiento. En deporte la clave es capturar la acción. El ruido es secundario. Usa el ISO necesario si la luz es baja. Necesita exposiciones cortas para minimizar el movimiento del cielo. Lo importante es conseguir imágenes nítidas y mantener la atmósfera. Las cámaras modernas han revolucionado la fotografía de fauna. La sensibilidad de las cámaras de formato completo permiten fotografiar cosas que no vemos.

Ten en cuenta que esta carta de valores ISO es meramente orientativa con unos valores iniciales que deberás adaptar a cada situación en concreto.

La evolución tecnológica aplicada a la calidad de la imagen a ISOs altos es, probablemente, donde los avances han sido mas significativos con el desarrollo de las cámaras digitales. Hace 5 años tan solo, las cámaras no podían usar valores superiores a ISO 800 sin una caída en la calidad de imagen dramática, principalmente debido al ruido de fondo. En la actualidad podemos encontrar cámaras que obtienen imágenes prácticamente con un ruido inapreciable a ISO 2500 y es muy probable que en los próximos años veamos mas avances en este sentido.

La carrera de los megapíxeles (Race megapíxeles) no ha terminado, pero los usuarios cada vez se interesan mas por la calidad del píxel y no por su cantidad, y esto está empujando a los fabricantes a concentrarse prioritariamente en la reducción de ruido digital.

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